Slab city – the last free place on earth

El Centro, Kalifornien 22:05

Mitt ute i den soldränkta Kaliforniska öknen ligger en helt unik plats som under vinterhalvåret är hem åt tusentals människor från olika delar av Nordamerika. Invånarna bor i husvagnar, husbilar, tält och diverse hemmasnickrade kreationer mer eller mindre avsedda för att människor skall kunna leva i dem. Under sommaren när kvicksilvret smyger sig upp mot 50 grader flyttar de flesta invånarna norrut och då sjunker populationen till endast hundratalet personer. Livet i det lilla samhället kan enligt utsago vara hårt många gånger på grund att faciliteter som avlopp, elektricitet och rinnande vatten inte finns att tillgå. Namnet på denna mytomspunna plats mitt i öknen är Slab City. 

Ursprungligen låg det en gammal militärbas på platsen men på 50-talet avvecklades den samma och alla byggnader revs, det enda som blev kvar var en en del av betongplattorna, på engelska kallas dessa “slabs”. Ganska snart flyttade en del av kontinentens mer ljusskygga element in och snart hade den gamla basen förvandlats till en liberal zon för nomader och pensionärer som sökte en plats att slå sig ned på för att leva billigt utanför det normala samhället. Slab City är idag en plats där man får göra i stort sätt som man vill så länge man inte bryter mot några federala lagar, känslan av gemenskap invånarna emellan är mycket stark och om man beter sig illa på något sätt är det troligare att man blir tillrättavisad av sin granne än av ordningsmakten. När vi under ett av våra besök bad en lokal resident i konstkollektivet East Jesus beskriva staden valde han efter några sekunders funderande de bevingade orden frihet och anarki.

DSC05426

DSC05429

DSC05448

Vi fortsatte att prata med denna lokala förmåga vid namn Erik och gjorde en mindre intervju till vår dokumentärfilm. Ganska snart kom vi in på det som så många Amerikaner pratar om just nu, nämligen det successiva utplånandet av den förut så stora amerikanska medelklassen. Ända sedan 1970-talet har denna grupps köpkraft minskat och sedan kraschen 2008 befinner den samma sig i närmast fritt fall. USA har gått från ett av världens mest välmående länder till ett land där så mycket som en femtedel av befolkningen klassas som fattig. Många pratar om presidentvalet 2016 som en maktkamp mellan folket och den rika procenten av befolkningen och deras multinationella företags förmåga att genom lobbyism köpa sig makt över kongressen. Erik fortsätter i likhet med hans personifierade framtidshopp, presidentkandidaten Bernie Sanders att prata om hur inflationen ätit upp människors marginaler och deras gemensamma förhoppnings är att 2016 skall bli starten på en nationell revolution förankrad i gräsrötterna där målet är att stöpa om samhället i grunden.

DSC05380

DSC05392

DSC05370

På andra sidan av Slab City ligger stadens tveklöst mest kända monument vilket går under namnet Salvation Mountain. Det är ett religiöst monument byggt av stora mängder lera, trä, halm och målarfärg och budskapet är inspirerat av kristendomen och bibeln. Sedan skaparen Leonard Knight avled förra året är bergets framtid osäker eftersom det kräver stora mängder underhåll, tills vidare sköts detta av en liten förening vilken startade upp för några år sedan med syftet att bevara monumentet åt framtida generationer. Under dagtid har de en person stationerad vid berget som delar ut information om Salvation Mountain och tar emot frivilliga gåvor som färg och pengar, just den dagen då vi besökte platsen var det en tjej vid namn Evy som hade fått äran att välkomna alla besökare. Hon och hennes man vilka båda ursprungligen är från Michigan är urtypen för människor som väljer att flytta till Slab City över vintern för att sedan dra upp i norr igen, som flyttfåglar eller “Snowbirds” förflyttar de sig med det klimat som de behagar leva i. Hon jobbar tolvtimmarspass med fyra dollar i timmen under vilka hon både tar hand om alla besökare och försöker få gjort lite välbehövligt underhåll av berget. Bara under tiden som vi står där och pratar med henne och en annan typisk invånare vid namn Ralph kommer det en familj och lämnar av ett gäng med färgdunkar som de vill skänka för bergets bevarande.

DSC05417

DSC05425

DSC05418

DSC05422

Innan Evy tacksamt tar emot dunkarna försäkrar hon sig om att det inte är någon blyfärg utan vattenlöslig färg eftersom Leonard var noggrann med att man inte får vräka ut hundratals liter miljöfarlig färg i naturen hur som helst. Ralph är även han representativ på det sätt att han i likhet med många andra äldre invånare är en vietnamveteran. Både Evy och Ralph tycker om att berätta sina respektive livshistorier och innan vi vet ordet av har närmare två timmar passerat. Ralph berättar om hur han efter kriget kom hem till USA och led svårt av PTSD (posttraumatisk stressyndrom) så till den grad att han flyttade ut i ett tält i öknen och bodde där i två år innan han upplevde att hans mentala ohälsa hade läkt sig själv tillräckligt för att han skulle orka entra samhället igen. Efter att under många år ha haft en karriär som smugglare i södra USA har han nu helt gått i pension och lever ett stillsamt liv på veteran-pension, “cheap under the sun” är ledordet. Under tiden som vi står och pratar rullar det in en gammal ombyggd skolbuss på området och jag och Jonathan tror knappt våra ögon. Det är en tvättäkta hippiebuss som man knappt trodde existerade längre och ut väller ett tiotal ungdomar för att sträcka lite på benen och kanske kika på Leonards skapelse. Evy förklarar att de reser runt i landet mellan olika katastrofområden och ger bort mat till behövande, när ingen katastrof äger rum svänger de förbi diverse platser som likt Slab City har en stor fattig befolkning vilka kan vara i behov av ett lagat mål mat eller två. Nobelt värre säger vi och nyper oss i armen.

De närmaste dagarna skall vi fortsätta utforska området runt Salton Sea och sedan bär det av norröver till Los Angeles där vi skall lämna in hyrbilen. På lördag lämnar vi USA för den här gången och styr kosan mot Nicaragua och Costa Rica. Eftersom jag i och med det här inlägget har hoppat lite i berättandet ber jag att få återkomma gällande våra förehavanden i Oregon och Washington tidigare den här månaden.

Stay tuned och ta hand om er så länge! // Fredrik

DSC05444

DSC05430

DSC05431

DSC05441

Leave a Reply